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Les fourmis coupe-feuilles sont l’une des espèces de fourmis les plus intéressantes du monde. Présentes en Amérique centrale, en Amérique du Sud et dans certaines parties de l’Amérique du Nord, les fourmis coupe-feuilles, également appelées fourmis coupeuses de feuilles, possèdent plusieurs caractéristiques qui les rendent uniques par rapport à d’autres espèces de fourmis. Une particularité qui les distingue est leur participation au mutualisme.

Qu’est-ce que le mutualisme?

Avant de discuter du mutualisme des fourmis coupeuses de feuilles, comprenons ce qu’est le mutualisme et son fonctionnement en général. Le mutualisme peut sembler compliqué, mais c’est très simple si vous connaissez les faits. Le mutualisme est également appelé relation symbiotique, qui est une relation entre plusieurs espèces. Bien que la plupart des gens supposent que les relations symbiotiques sont bénéfiques à tous égards, ce n’est pas toujours le cas. En réalité, il existe plusieurs types de relations symbiotiques qui affectent chaque espèce de différentes manières.

Par exemple, le parasitisme est une relation symbiotique où une espèce profite aux dépens d’une autre. Un autre type de relation symbiotique appelé commensalisme est le suivant: une espèce n’est pas affectée par la relation alors que l’autre espèce en profite. Comme vous vous en doutez peut-être, le mutualisme est une relation symbiotique dans laquelle chaque espèce impliquée en profite d’une manière ou d’une autre. Si vous voulez le parfait exemple de mutualisme, ne cherchez pas plus loin que la fourmi coupeuse de feuilles.

Les fourmis-feuilles tirent leur nom de leur habitude de quitter leur colonie pour chercher des feuilles. Après avoir coupé les feuilles, les fourmis les ramèneront dans leur colonie. Cependant, ces feuilles ne sont pas destinées à la consommation. Au lieu de cela, ils sont utilisés pour cultiver des champignons dans la colonie de fourmis coupeuses de feuilles, où le mutualisme entre en jeu.

Lorsque les fourmis à feuilles ramènent le feuillage dans leur colonie, elles broient les feuilles. Une fois ce processus terminé, ils placeront le matériel végétal dans un jardin de champignons afin que le champignon puisse se développer. Les fourmis vont ensuite manger le champignon. Ainsi, les fourmis et les champignons qu’elles développent sont impliqués dans le mutualisme. Le champignon est fourni avec le matériel végétal nécessaire à sa croissance et les fourmis ont une source de nourriture homogène.

Un autre exemple de mutualisme en ce qui concerne les fourmis coupeuses de feuilles a trait à la façon dont elles entretiennent leur champignon. Les champignons ne peuvent se développer que s’ils sont exempts de parasites, ce qui signifie que les fourmis à feuilles doivent entretenir leur jardin en permanence pour éviter que ces champignons ne se propagent. Sur la peau des fourmis à feuilles vivent des bactéries dont le seul but est de prévenir les champignons nuisibles. Les fourmis feuilles et les bactéries sur leur peau sont également impliquées dans le mutualisme, car elles permettent aux bactéries de vivre sur les fourmis en échange d’une aide aux fourmis pour l’entretien de leur champignon.

Maintenant que vous connaissez les bases du mutualisme des fourmis coupeuses de feuilles, nous pouvons approfondir ce sujet.

Commencer la colonie

Peut-être le fait le plus intéressant concernant les fourmis à feuilles est la façon dont leurs colonies et leurs jardins de champignons sont formés. Pendant la période des amours, une jeune reine des fourmis-feuilles va commencer une nouvelle colonie. Pour ce faire, elle prélève une petite quantité de champignons dans son ancienne colonie. Après quelques recherches, elle trouvera un endroit propice à la ponte et au démarrage d’une nouvelle colonie.

La reine pondra ses œufs et construira une chambre pour le champignon. Une fois que les œufs ont éclos, les nouvelles fourmis ouvrières auront la responsabilité de s’occuper du champignon pour soutenir le mutualisme. En attendant, la reine s’occupera du champignon. Les fourmis coupeuses de feuilles sont considérées comme des insectes sociaux, ce qui signifie que différentes fourmis remplissent différents rôles au sein de la colonie. Certaines fourmis chercheront des feuilles, d’autres s’occuperont du champignon, et d’autres seront responsables de la défense de la colonie.

Prévenir la contamination

Parce que les fourmis feuilles et le champignon dont ils ont tendance à manger et à manger sont tellement dépendants les uns des autres, ils sont particulièrement vulnérables. Par exemple, les deux peuvent être tués par une variété de microbes, dont beaucoup se trouvent sur les feuilles dont les fourmis et les champignons ont besoin pour survivre. Heureusement, leur relation symbiotique protège toutes les espèces.

Premièrement, les champignons ont la capacité naturelle de se protéger des microbes en produisant des antibiotiques, qui peuvent également protéger les fourmis quand elles les mangent. Deuxièmement, lorsque les fourmis cultivent leur jardin, elles s’efforcent de se nettoyer et de nettoyer le champignon. En plus de désherber leurs jardins, de nombreuses colonies de fourmis ont une chambre de stockage des déchets, qui sert à protéger davantage le jardin. Les matières fécales des fourmis à feuilles contiennent également plusieurs produits chimiques qui peuvent supprimer les parasites et favoriser la croissance des champignons. Comme vous pouvez le constater, la relation entre les fourmis et les jardins de champignons permet de protéger les deux, qui est l’essence même du mutualisme.

Antimicrobiens et Fourmis

Dans une section précédente, nous avons brièvement évoqué le fait que certains types de bactéries peuvent vivre sur la peau des fourmis à feuilles. Examiner cette question plus en détail peut vous aider à mieux comprendre le fonctionnement du mutualisme.

Ces bactéries sont très intéressantes car leurs propriétés antifongiques vont attaquer les insectes nuisibles tout en laissant le champignon intact dans le jardin. Cette bactérie, qui est généralement Actinobacteria, réside sur le ventre de la fourmi, ce qui signifie qu’elle se transmettra facilement au champignon. Dans certains cas, le champignon développera une résistance aux bactéries bénéfiques, ce qui signifie qu’il ne sera plus protégé contre les parasites. Lorsque cela se produit, il est possible que la colonie s’effondre.

Le mutisme des fourmis coupeuses de feuilles est l’une des principales raisons pour lesquelles la fourmi coupeuse de feuilles est une espèce de fourmi particulièrement fascinante. Vous pouvez apprendre plusieurs autres faits fascinants sur les fourmis coupeuses de feuilles en consultant un professionnel de la fourmi.